La Pronunciación de las Vocales en Inglés

El inglés y el español cuentan con 5 vocales en la escritura. No obstante, una gran diferencia entre la pronunciación de las vocales en inglés y en español es precisamente su sistema vocálico. Mientras que el español cuenta con 5 vocales, tres abiertas (a, e, o) y dos cerradas (i, u) que siempre suenan iguales en cualquier palabra que aparezcan, el inglés americano cuenta con 12 distintos sonidos vocálicos y 5 diptongos (sin contar 3 diptongos que ocurren generalmente en inglés británico) como se muestra en la tabla. Los símbolos entre barras inclinadas (//) representan los sonidos de las letras en negrita.

Sonidos vocálicos

Corto Largo Diptongo
Bit /ɪ/ Beach /i:/ Flight /aɪ/
Check /e/ Girl /ɜ:/ Face /eɪ/
Cat /æ/ Far /ɑ:/ Toy /ɔɪ/
Cup /ʌ/ Corn /ɔ:/ Home /ɔʊ/
Dog /ɒ/ Lagoon /u:/ House /aʊ/
Good /ʊ/
Banana /ə/

Así que, la pronunciación de las vocales en inglés puede variar drásticamente. Como la tabla de arriba lo muestra, existen tipos de sonido vocálicos cortos, largos y también existen los diptongos. Sin embargo, hay un sonido en particular y es el fonema de la schwa /ə/ que es un sonido neutro y siempre denota las sílabas débiles de una palabra, es decir las que no están acentuadas.

Las vocales cortas se caracterizan por una duración corta en su pronunciación, a diferencia de las largas, donde tres de las vocales están seguidas del fonema /r/ y la producción del sonido puede prolongarse un poco más que las cortas. Quizá las que más se asemejan a las vocales en español son las vocales cortas, aunque no sean completamente iguales.

Veamos algunos ejemplos de cada vocal corta en contraste con una larga.

/ɪ/:

Debes poner tu boca como si fueras a pronunciar la e del español, pero un poco más cerrada y luego pronuncias una i muy suave y corta. Como en las palabras:
Bit, vehicle, film, skin, industry, city, thing, fish, win, swim, thin, biscuits

/i:/:

La boca está un poco más cerrada que la /ɪ/, los labios más extendidos hacia los lados y debes pronunciar la vocal i de manera que suene más agudo que la vocal corta. Estos son algunos ejemplos de palabras con el fonema /i:/:
Team, feel, beach, sheet, shear, hear, clean, deed, heat, feet, sweet, Aberdeen

/e/:

Quizá sea el fonema vocálico que más se asemeje al español, la posición de los labios es igual y debes producir un sonido corto de la letra e en español. Como en las palabras:
Pet, fresh, breakfast, recipe, set, tell, bed, Belgium, record, event

/ɜ:/:

Este sonido es bastante común en el idioma inglés. Puede parecer un poco complicado pronunciar palabras como work, shirt, o learn. La fortuna es que siempre va acompañada del fonema /r/ (al menos en inglés americano). Para pronunciarlo, debes dejar tu boca en una posición neutral. Resulta difícil hallar una similitud con el español debido a que no existe un sonido que se asemeje. Sin embargo, puedes intentar pronunciar estas palabras y verificar tu pronunciación con uno de tus tutores.
Clerk, world, girl, stern, third, bird, curtain, worst, burglar, murder, early, earth

/æ/:

Para este sonido imagina que vas a pronunciar la vocal e en español, así que pones tu boca en esa misma posición, pero en lugar de pronunciar e, pronuncias la vocal a. En otras palabas, es pronunciar la a con los labios extendidos hacia los lados. Como en las siguientes palabras:
Cat, hat, map, cap, animal, panda, hand, Spanish, language, grammar, thanks

/ʌ/:

En contraste con el fonema /æ/, tus labios no están tan extendidos hacia los lados, tienes la boca ligeramente abierta y debes producir un sonido muy suave de la vocal a en español. Notarás una diferencia cuando pronuncias /æ/ con una amplia apertura de la boca y cuando pronuncias /ʌ/ con una apertura ligera de la boca. Practica diciendo estas palabras que contienen el sonido:
Cup, cut, some, come, puppy, much, mother, love, but, hug, up, funny, culture

/ɑ:/:

Este fonema es muy similar al anterior (/ʌ/). Sin embargo, también está usualmente seguido del fonema /r/. Notarás que al tener que pronunciar la /r/ vas a sentir que el sonido vocálico proviene del fondo de tu garganta. Como en esas palabras:
Start, calm, farm, charming, Clark, bark, palm, far, alarm, art, heart, harm, hard

/ɒ/:

Este sonido lo encuentras en la palabra dog, es una vocal corta, que es similar a la o del español, pero con una apertura más amplia de la boca. Veamos algunos ejemplos:
Teapot, novel, soft, chocolate, hot, frog, blonde, cot, common, knowledge, shop

/ɔ:/:

Es una o, que generalmente va seguida de /r/, debes redondear tus labios para su pronunciación y sientes que el sonido proviene del fondo de tu garganta, y no es tan abierta como /ɒ/. Estos son algunos ejemplos:
Corn, ball, small, call, torn, short, sport, storm, fork, court, store, born, pork

/ʊ/:

Aunque esta vocal no sea la más común en inglés, ocurre en palabras como book, foot, y tooth. Puede sonar parecida a la u del español, pero es necesario que no redondees tanto tus labios y así notaras una pequeña diferencia al producir el sonido. Otros ejemplos son:
Cookies, would, should, put, woman, look, cook, pull, push, bullet, sugar, wood

/u:/:

A diferencia de la /ʊ/, es necesario que redondees mucho más los labios y que produzcas un sonido más prolongado. Al contrario de las demás vocales largas, ortográfica ni fonéticamente, este sonido no va seguido de /r/. Lo puedes practicar en las siguientes palabras:
Choose, cool, lose, moon, include, school, student, crew, screw, soup

Diptongos

Afortunadamente para los hispanohablantes, los diptongos no son tan complicados. En realidad, los diptongos del idioma inglés son casi iguales excepto /ɔʊ/ que no existe en español, pero cuya pronunciación no es nada difícil.
Veamos algunos ejemplos:

/aɪ/:

Fly, I, might, fight, like, bright, lime, shine, five, time, tie, mind

/eɪ/:

rain, face, race, fate, stain, blame, eight, break, afraid, pay, brain, game, stay

/ɔɪ/:

boy, join, boil, oil, foil, point, choice, soil, noise, coin, destroy, voice

/ɔʊ/:

home, cold, stone, low, go, no, toast, coke, blow, foam, coal, mow

/aʊ/:

about, trout, house, cow, loud, how, gown, down, town, clown, sound

Schwa

La schwa /ə/ es sin duda alguna el fonema vocálico más común en el inglés. Está presente en palabras como computer, animal, entertainment, doctor, breakfast, etc. Lo más importante que deber saber es que no existe una palabra polisílaba que tenga el sonido de la schwa acentuada, siempre este sonido vocálico es débil, casi mudo, y en muchas ocasiones lo usas y no te das cuenta. La schwa es como un pequeño murmullo que sale de tu boca cuando pronuncias ciertas sílabas de muchas palabras en inglés. Como las siguientes:

Diamond, refrigerator, kitchen, possible, fabulous, excellent, restaurant, focus

Así las cosas, hablar acerca de cómo se pronuncian las vocales en inglés es un asunto que implica discutir diversas cualidades de fonéticas y fonológicas, y que además requiere tiempo, práctica y disciplina.

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